אם נשאל אדם ממוצע ברחוב אם הוא חבר באיזושהי רשת חברתית, קרוב לוודאי שהוא יגיד שהוא חבר ביותר מרשת אחת אפילו. אז איך כל זה בעצם התחיל ולאן זה הולך להתפתח?

רשתות חברתיות: מיתוס או התמכרות?

אם נשאל אדם ממוצע ברחוב אם הוא חבר באיזושהי רשת חברתית, קרוב לוודאי שהוא יגיד שהוא חבר ביותר מרשת אחת אפילו. אז איך כל זה בעצם התחיל ולאן זה הולך להתפתח?

רשת חברתית היא אתר שמאפשר לכל גולש אינטרנט שנרשם אליו ליצור לעצמו פרופיל אישי שמרבית המידע בו הוזן על-ידי המשתמש. באמצעות תחומי עניין, תחומי עיסוק, תחביבים, מסגרות לימודים או עבודה משותפים, יכולים החברים ברשת החברתית להכיר אנשים חדשים, לתקשר עימם באופן קל, מיידי ונוח, להשתתף ביחד בכל מיני פעילויות, לפרסם תכני וידאו או מאמרים שהם הכינו, וזה רק על קצה המזלג.

איך זה התחיל?
לפני שבכלל התאפשרה גלישה באינטרנט, הייתה מערכת "לוח הודעות" (Bulletin Board System), שאפשרה למשתמשים בעלי חיבור אנלוגי (מודם וקו טלפון) להשתתף בפעילויות משותפות כגון משחקים והעברת קבצים באמצעות הודעות טקסט פשוטות, אך כאלה שבדרך כלל דרשו ידע רב וציוד יקר יותר, שהיו מחוץ להישג ידו של משתמש ה-PC הממוצע. בדרך כלל לוחות אלה נוהלו ע"י אנשים פרטיים למען אינטרס ההנאה והשיתוף, ולא נגבה תשלום על כך. זו, למעשה, הייתה הרשת החברתית הראשונה בעולם, בשלהי שנות ה-80.

כיצד זה התפתח?
כאשר נכנסה לעולם האפשרות לגלוש באינטרנט באופן דיגיטלי באמצעות ה-World Wide Web בשנות ה-90, יותר ויותר אנשים מצאו את עצמם חברים ברשת חברתית, בלי שום קשר למין שלהם, לדת, למוצא, ללאום או לכל שוני אחר שמבדיל בין בני האדם. מאז ומעולם נועדה הרשת החברתית לשמש במה חופשית לכל מי שחפץ להשתתף בה. עם כניסת הפס הרחב והגלישה באינטרנט המהיר לתמונה, הפכו הרשתות החברתיות לכלי לשיתוף תכנים: מוסיקה, וידאו, רעיונות, כתבות, שירים, משחקים ועוד, ואפשרו סוג של חיים בתוך הרשת עצמו, כמציאות מקבילה לעולם האמיתי. דוגמאות לאתרים כאלה הם YouTube, MySpace, Last.fm ו-Cafe TheMarker.

התמכרות למציאות אחרת
מאחר שחלק יאמרו שהרשת החברתית היא חלופה נאותה ליצירת קשרים חדשים, ליזימת קשרים עסקיים וכמובן להפקת הנאה משותפת באמצעות משחק או דיון על כל נושא שעולה על דעת החברים בה, הורים רבים מוצאים את עצמם חוששים לילדיהם אשר מתמכרים למשחקים כגון Maple Story שמאפשר להם ליצור דמות וירטואלית ולהפיח בה חיים, לנהל את פעולותיה ולהיות אחראי לגמרי לשליטה בה. ישיבה כזו מול מציאות אחרת, שבה הילד הופך להיות כל מה שהוא רוצה, שבה הוא קושר את עצמו באופן מוחלט עם הדמות שלו, או מתמכר לכמות המידע והעניין שהוא מוצא ברשת חברתית Maple Story שמאפשר להם ליצור דמות וירטואלית ולהפיח בה חיים בעלת אותם תחומי עניין כשלו, עלולה להיות מסוכנת הן לבריאות הגופנית, הן לבריאות הנפשית ולפעמים ניתן למצוא אנשים מסוכנים שעלולים לנצל אנשים אחרים ברשתות כאלה, כיוון שמאחורי מסך ומקלדת, אי אפשר לדעת באמת עם מי אנחנו מדברים.